우리는-청소년의 뇌에 대해서 얼마나 알고 있는가

청소년의 뇌청소년인 사춘기에는 공사 중인 집처럼 머릿속이 어수선하고 혼란스러운 상태가 정상입니다. 이전까지 약속도 잘 지키고 말도 잘 알아듣던 아이가 말을 못 알아듣는 것은 그 때문입니다. 그리고 공사 중인 뇌는 이전보다 더 많은 수면이 필요합니다. 특히 청소년기의 수면 특징은 밤늦게 자고 아침에 늦게 일어나는 것입니다.

우리는 청소년에 대해 얼마나 알고 있는가?

간단한 자가진단(예/아니오)
1. 사춘기의 특징적 행동, 예를 들어 굉장히 충동적이거나 감정 조절이 잘 안되는 것은 주로 호르몬 때문이다.
2. 청소년은 어른처럼 몇가지 일을 동시에 할 수 있는 능력이 있다.
3. 청소년은 아동이나 성인보다 새로운 것에 대한 흥미가 훨씬 높다.
4. 청소년의 부적절한 행동을 다룰 때는 경고의 눈빛을 보내는 것이 효과적이다.
5. 청소년의 이해할 수 없는 행동은 주로 자기주장과 고집을 반영하는 것이다.
6. 사춘기에는 8시간 이상 잠을 잘 필요가 없다.
7. 뇌는 사춘기에 구조적으로 완성된다.

 

인간의 뇌의 구조

뇌간: 심장이 뛰거나 호흡을 하거나 체온을 조절하는 등의 생명을 유지하는 역할(파충류의 뇌). 뇌간은 엄마 뱃속에 있을 때 거의 완성

변연계: 감정을 거의 주관(감정의 뇌, 포유류의 뇌)하고 기억, 식욕, 성욕도 주관. 영유아기, 아동기, 사춘기에는 변연계가 왕성하게 발달

전두엽: 말과 글을 배우고, 생각하고, 판단하고, 종합하고, 우선순위를 정하고, 정리정돈하고, 감정이나 충동을 조절하는 등의 일을 하는 부위. 평균 27살에 완성.

뇌간이 엄마 뱃속에서 완성되고, 변연계는 영유아기와 사춘기에 완성된다면, 전두엽이 완성되는 시기는 평균 스물일곱 살 정도입니다. 여자들은 스물 네 살, 남자들은 그보다 늦은 서른 살쯤에 전두엽이 완성됩니다. 전두엽은 초등학교 4~5학년 때쯤 가완성이 되어 책을 읽고, 숙제를 하고, 거짓말하면 안 된다는 것을 알고, 부모의 말을 듣는 등의 일이 가능해집니다. 그러다가 빠르면 5~6학년, 늦어도 중학교 1~2학년 때 사춘기에 접어들면서 전두엽이 대대적인 리모델링에 들어갑니다.

그래서 이성적으로 행동하거나 논리적으로 사고하기가 힘들어집니다. 그러나 어른들은 아이들이 어른들을 골탕 먹이려 한다고 생각하거나, 고집을 피우거나 성질이 나쁜 것으로 오해하기도 합니다. 설명을 해줘도 못 알아듣는 것 같을 때는 아이가 연기를 한다고 오해하는 경우도 있습니다. 뇌의 1층(변연계)에 머물러 있는 청소년들은 이성적이고 논리적으로 얘기하는 어른들과는 말이 안 통한다는 생각이 들고, 2층(전두엽)에 있는 어른들은 ‘도대체 이 아이는 왜 이럴까?’ 하는 생각이 드는 것이죠. 그래서 소통이 단절되고 관계가 끊기는 것입니다.

한 번에 한 가지만 생각한다

연결망이 과잉 생산되면서 회질은 일 년에 두 배나 증가하고, 뉴런과 연결되는 시냅스가 너무 많아서 다면적인 사고를 잘 못합니다. 마치 전선이 제대로 연결되지 않고 어질러져 있는 상태와도 같죠. 그러니 생각을 행동으로 옮기거나 올바른 판단을 내리기가 어려워지는 것입니다.

감정 기복이 심하다

사춘기에는 감정과 기억, 욕구 등을 관장하는 변연계가 한층 예민해집니다. 덕분에 식욕과 성욕도 왕성해지죠. 또한 세로토닌이라는 신경전달물질이 아동기나 성인기보다 훨씬 적게 생성됩니다. 세로토닌은 감정의 기복을 완화시켜 주는 역할을 해서 감정조절제라고도 부릅니다. 이유는 아직 밝혀지지 않았지만, 사춘기에는 세로토닌이 아동기나 성인기보다 40퍼센트 적게 생성된다고 합니다. 그 결과 사춘기에는 감정의 기복이 무척 심해집니다.

충동적이고 절제하지 못한다

전두엽이 공사 중인 사춘기 아이들의 뇌는 청소년도 개인차는 있겠지만 충동적이고, 성욕과 식욕이 왕성하며, 욕도 잘하고, 무례하고, ‘짐승 같은’ 행동도 서슴없이 하는 경우가 종종 있습니다.

따라서 사춘기 자녀나 학생들은 성인을 대하는 것과는 다른 마음과 태도로 대해야 합니다. 구체적으로 어떻게 대해야 할까요?

최성애‧조벽(2012). 《최성애‧조벽 교수의 청소년 감정코칭》
해냄 출판사로부터 전재 허락을 받았습니다.
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